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投资人施压Waymo:自动驾驶出租车必须尽早“实战”赚钱

07-01 新浪网
语音播报预计14分钟

投资人施压Waymo:自动驾驶出租车必须尽早“实战”赚钱

新浪科技讯 北京时间7月1日早间消息,据报道,近年来,Waymo逐步引入了外部战略投资人,比如银湖、富达基金、安德森霍洛维茨公司等,Waymo依靠投资人的资金支撑成本高昂的业务。消息人士透露,在此期间,一些投资人敦促Waymo进入旧金山,因为在这个复杂环境可以更快速构建一个真正的商业模式和业务。

今年2月,Alphabet(谷歌母公司)旗下自动驾驶公司Waymo的大批无人驾驶捷豹SUV出现在旧金山街头,这释放出一个信号,即该公司要从亚利桑那州凤凰城的“试验田”毕业,在一个更加复杂的城市环境中提升自动驾驶。

Waymo这个举动让自动驾驶行业感到有点意外,因为一直以来,Waymo秉承“跑步之前先爬行”的谨慎理念,一直在凤凰城的简单路网打磨自动驾驶技术,而这个目标远没有完成。

据悉,Waymo这一次战略大转移背后有来自母公司Alphabet之外的压力。

进入旧金山四个月之后,Waymo再次融资25亿美元,投资人包括Alphabet、老虎全球基金以及现有股东。6月16日,Waymo对外宣布了融资消息,然而几个小时后,该公司一辆自动驾驶汽车在旧金山市区撞击了一位骑电动滑板车的市民。事故没有造成人员受伤,但是它表明Waymo在一个人口稠密城市运营面临更大的风险。

自动驾驶行业目前正在面临一个史无前例的融资佳境。在过去12个月时间里,Waymo、Cruise(通用旗下无人车公司)、Nuro(软银支持)等自动驾驶企业一共融资了120亿美元,作为对比,之前的12个月时间里无人车行业仅仅融资50亿美元。

然而,外界对于无人车行业并非没有疑问,其中一个焦点问题是这些公司到底什么时候才能推出真正安全、运营成本并不高昂的自动驾驶汽车。

到目前为止,研发自动驾驶卡车的图森未来公司已经成功上市,该公司若干家竞争对手也提交了上市申请。另外,从事无人出租车业务的Argo公司表示,计划在未来12个月内上市。

时至今日,Waymo旗下雇佣了2000名员工,包括1000多名软件或硬件工程师,另外拥有700多辆原型无人车。在最近一次融资之后,Waymo的现金至少可以保证公司未来两年的运作经费。

据悉,Waymo的无人车分布在多个地区,包括旧金山、凤凰城南部郊区,以及Alphabet总部加州山景城的郊区。而在在过去十年时间里,Alphabet至少向Waymo投入了60亿美元现金(包括作为谷歌子业务时期)。

众所周知的是,华尔街要求Alphabet旗下的众多创新研发业务能够自力更生,然而Waymo看上去还需要母公司提供更多资金。据悉,在2020年最新一次融资中,Waymo被估值为300亿美元。

对手压力

外部投资人敦促Waymo进入旧金山,其中的一个原因是Waymo的重要对手Cruise。这家通用子公司也准备从事无人的士业务,而且一直关注城市复杂路况。

Cruise理念和Waymo有所不同,该公司领导层认为应该尽早把无人车放到更加复杂的路况中,另外旧金山也是一个前景不错的无人的士市场。

之前,Cruise多次错过了对外推出无人出租车的承诺期限,不过最近该公司从加州监管部门获得了牌照,可运营一个试验性的无人的士业务,不过实际运营尚未启动。Cruise表示,将会在非高峰时间,在城市一小块区域推出小规模的无人的士服务。

在申请文件中,Cruise表示,在旧金山试验无人的士初期,将会避免陡坡、桥梁、隧道、高架路、地下通道、环岛等路况。无人出租车最高行驶速度限定在每小时48公里,另外在浓雾、雨雪等复杂天气将停止运营。

过去,Waymo一直使用改装的克莱斯勒Pacifica车型在凤凰城训练自动驾驶出租车技术,系统已经学会进入主路、接送乘客上下车,以及在停车场避开行人,不过Waymo的车辆还没有遭遇到人口密集城市的复杂路况。和旧金山相比,凤凰城街道上的骑车人、行人、货车以及密集停泊的车辆都要少。另外,凤凰城乘坐出租车的人群也有限。

在六月份一家媒体组织的“自动驾驶汽车峰会”上,Waymo首席产品官Dan Chu对进入旧金山保持了低调,称只是在执行最初的计划,即在更多地点(不仅仅是凤凰城)测试自动驾驶技术。

多年以前,Waymo的战略有所不同。在凤凰城时期,一名Waymo经理曾经对同事表示,要把凤凰城郊区测试运营的无人出租车数量增加到几百辆。不过这一说法并未变成现实。Waymo的无人的士也遭遇了技术问题,一些故障也被打的的市民拍了视频。

据悉,Waymo上述经理曾经对同事表示,运营无人的士意义最大的是在旧金山这样的大城市,然而和凤凰城相比,大城市的自动驾驶技术复杂度要高出几个数量级。

频繁被追尾

随着自动驾驶汽车的无人的士商用服务逐步逼近,一些行业高管开始强调相比“人工的士”更高的安全性。比如Argo公司首席执行官最近表示,在迈阿密闹市区,该公司无人的士发生碰撞事故的数字少于人工的士。

然而,Waymo过去在凤凰城和硅谷的经历,以及Cruise公司在旧金山的困难都表明,对于无人的士公司来说,想要推出类似Uber这样水准的服务,门槛不低。

按照程序设定,目前试验的无人车行驶颇为谨慎,尤其是遇到了移动路人或是物体。在红绿灯或是停车标志前,无人车往往会猛踩刹车,导致后车反应不及,造成追尾事故。

一家媒体分析了美国加州2020年以来发生的所有有关无人车的事故,结果发现,在81宗事故中,有44宗是无人车被追尾撞击,且追尾往往是低俗状态下。这种情况在Waymo、Cruise和亚马逊旗下Zoox(该公司也在旧金山测试原型车)几个公司中都非常普遍。

据悉,Zoox公司已经在测试利用车灯或者声音,让无人车能够像传统司机那样,利用特殊方式和其他车辆或者行人交流。

高管流失

值得一提的是,Waymo进入旧金山的战略转移,发生在该公司高管流失潮背景下。今年初,长期担任首席执行官的克拉夫克(John Krafcik)连同多位高管离职。

随后,Waymo任命原首席技术官杜高福(Dmitri Dolgov )和原首席运营官马瓦卡纳(Tekedra Mawakana)担任联合首席执行官。另外,2019年加入公司的朱克丝(Kirsty Lloyd-Jukes,曾经担任模拟软件公司Latent Logic的首席执行官)目前负责投资者关系事务,她接替了离职的前任郝斯(herry House)。

消息人士透露,Waymo目前正在公司内外部寻找首席财务官人选,上任首席财务官Gerard Dwyer已经离职,前往纯电车公司Rivian负责财务。

(责任编辑:张洋)
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